Lancement de TESS, le nouveau chasseur de planètes de la NASA

Lancement de TESS, le nouveau chasseur de planètes de la NASA

La Nasa lance son nouveau satellite (TESS) ce lundi, afin de détecter l'existence de nouvelles planètes abritant la vie. La Nasa doit lancer dans la nuit de ce lundi 16 à mardi 17 (lundi soir heure de la côte est des Etats-Unis) son nouveau télescope spatial TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite). Le lancement est prévu pour 18h32 (00h32 heure française) à Cap Canaveral, en Floride, si les conditions météo sont satisfaisantes. TESS " est en excellente santé et reste prêt pour le lancement", affirme la Nasa sur son site.

Durant les deux prochaines années, l'engin, qui a coûté 337 millions de dollars, va scanner plus de 200.000 des étoiles les plus brillantes au-delà de notre système solaire, à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite. Parmi elles, une cinquantaine pourrait atteindre une taille proche de celle de notre planète, et un demi-millier seraient probablement deux fois plus massives que la Terre.

Comme le satellite Kepler, télescope lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, qu'il remplace, il utilise la " méthode des transits ", détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière.

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La mission Kepler a déjà permis de découvrir 2.300 nouvelles exoplanètes. "L'une des nombreuses et incroyables choses que Kepler nous a apprises, c'est que les planètes sont partout et qu'il existe toutes sortes de planètes", a-t-elle ajouté. Grâce à ce processus, il sera possible de déduire -entre autres- la taille, la masse et l'orbite de ces planètes. "TESS va considérablement augmenter le nombre de planètes que nous allons devoir étudier", a renchéri M. Ricker. Des télescopes plus sophistiqués prendront ensuite le relais pour observer plus précisément les exoplanètes les plus intéressantes.

" Les êtres humains se sont toujours demandé si nous étions seuls dans l'univers, et jusqu'il y a 25 ans les seules planètes que nous connaissions étaient les huit de notre système solaire ", explique Paul Hertz, directeur de la division d'astrophysique de la NASA. Le James Webb Space Telescope, qui doit succéder à Hubble et dont le lancement est prévu en 2020, pourra peut-êtredes signatures moléculaires des atmosphères des exoplanètes y compris la signature de la présence de vie. "Mais depuis, nous avons trouvé des milliers de planètes en orbite autour d'autres étoiles, et nous pensons que toutes les étoiles de notre galaxie doivent avoir leur propre famille de planètes". Nous avons " l'espoir de pouvoir un jour, dans les prochaines décennies, identifier les conditions potentielles de l'existence de la vie en dehors de notre système solaire ", estime Jeff Volosin, directeur du projet au Centre Goddard des vols spatiaux de la Nasa.

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